La tripulación de la misión STS - 51L del transbordador espacial Challenger, que terminó en tragedia 73 segundos después de lanzamiento el 28 de enero de 1986. De izquierda a derecha: Christa McAuliffe, Gregory Jarvis, Judy Resnik, Dick Scobee, Ronald McNair, Michael Smith y Ellison Onizuka. Crédito: NASA

Se cumplen 30 años de la tragedia del Challenger con la muerte de 7 tripulantes el 28 de enero de 1986. La misión que despegó desde el centro espacial Kennedy de Florida explotó 73 segundos después convirtiéndose en la mayor tragedia de la NASA.

Ya otros astronautas habían muerto en el pasado, como los tripulantes del Apolo 1 Gus Grissom, Ed White y Roger Chaffee. El incendio producido en su módulo de comando durante un ejercicio de lanzamiento realizado el 27 de enero de 1967 cobró sus vidas.

Pero la tragedia del Challenger fue diferente. Todas las personas del mundo presenciaron el accidente y sería la primera vez que la NASA perdería un vehículo espacial con tripulantes a bordo. Otra característica en la tragedia fue la muerte de un civil que no era astronauta profesional, Christa McAuliffe, seleccionada a través del programa de “Maestra en el espacio” de la NASA.

Antes de la tragedia del Challenger ya se habían completado 24 misiones desde su comienzo en abril de 1981. Este éxito provocó una “fiebre del lanzamiento”. Este pensamiento pudo provocar un descuido en una “junta tórica” que sellaba los sólidos del cohete permitiendo que el gas escapara y dañara el tanque externo de combustible.

Las frías temperaturas el día del lanzamiento endurecieron la pieza. La temperatura en el despegue fue de 36 grados Fahrenheit, 15 grados menos que la de cualquier despegue.

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El 28 de enero de 1986, transbordador de la NASA Challenger estalló después de despegue, matando a siete astronautas e impactantes del mundo. He aquí cómo ocurrió el accidente del Challenger. Crédito: Por Karl Tate, artista de infografía

La decisión de despegar el Challenger fue un error al no tomar en cuenta las recomendaciones de los contratistas de no continuar si la temperatura está por debajo de 53 grados Fahrenheit y la oposición permanente de los ingenieros de Thiokol.

Tras la tragedia, todos y cada uno de los restos fueron analizados y el trabajo espacial cambió mostrando una mayor precaución para no volver a tener el mismo error en años posteriores.

El Challenger se cobró la vida de siete personas: el comandante Francis “Dick” Scobee; el piloto Mike Smith; especialistas de misión Judith Resnik, Ron McNair y Ellison Onizuka; y especialistas de carga útil McAuliffe y Greg Jarvis.

Han pasado 30 años y parece que fue ayer. El Challenger sirvió para crear conciencia y evitar errores que jugaran con la vida de las personas. Marcó un antes y un después de la carrera espacial. Los familiares de los astronautas caídos establecen una comunidad sin ánimo de lucro que despierte el interés de los estudiantes en ciencia, tecnología y matemáticas, dándole experiencias emocionales, y prácticas en estos campos.

La creación del Centro Challenger ha alcanzado casi 4,5 millones de estudiantes en los últimos 30 años.

El Challenger no fue la única tragedia del programa espacial, el 1 de febrero de 2003 el Columbia se rompió al volver a entrar en la atmósfera de la Tierra, matando a los 7 astronautas a bordo.

El objetivo de la NASA en un futuro es mandar astronautas a Marte en 2030 y un poco antes en 2020 intentar llegar a un asteroide cerca de la Luna. El desarrollo de una capsula llamada Orión y un enorme cohete llamado Sistema de lanzamiento espacial hará esto posible.

A continuación un vídeo del accidente del Challenger:

Fuente: space

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